The Courage to Dream: Predrag Pašić

In  a  sense,  my  life  started  with  football.  I  was  born  in  the  maternity  hospital  next  to  the  Kosovo  stadium  and  my  parents  also  had  an  apartment  next  to  the  stadium.  I  started  playing  football  as  a  child,  and  it  eventually  became  my  professional  life.  I  have  spent  over  40  years  in  football.  I  have  had  beautiful  moments  and  I  am  happy  that  I  was  raised  through  sport.



I  was  playing  for  F.K.  Sarajevo  when  Radovan  Karadžić  was  appointed  as  our  sports  psychologist.  At  the  time,  ideas  about  psychological  training  were  only  just  emerging,  but  all  the  clubs  had  psychologists.  To  us  young  20  year  old  guys,  the  whole  thing  seemed  rather  funny.  At  that  time  Karadžić  was  the  Head  of  the  Neuropsychiatric  clinic  in  Kosovo,  and  he  also  wrote  children’s  books.  The  Karadžić  that  we  knew  seemed  completely  harmless—we  were  always  making  fun  of  him  and  joking  with  him.  But  when  the  war  started,  he  transformed  into  a  completely  different  person.


Our  team  had  players  from  every  region  and  religion,  and  Karadžić  had  taught  us  that  we  could  only  win  together,  playing  as  one  team.  Then,  when  he  entered  politics,  he  talked  only  about  one  religion  and  one  people.


For  those  of  us  who  knew  him  before  the  war,  this  was  difficult  to  understand.  Even  today  I  cannot  believe  that  these  two  personas  were  actually  one  person.


When  the  war  broke  out  in  Bosnia,  and  Sarajevo  was  surrounded,  I  was  offered  the  chance  to  leave  with  NATO  forces.  But  I  couldn’t  leave.  Sarajevo  is  the  city  I  was  born  in.  I  was  an  idol  to  many  generations  while  playing  for  F.K.  Sarajevo.  Therefore  I  considered  it  my  duty  to  remain  in  the  city  that  created  me,  shaped  me  both  as  an  idol  and  as  a  human  being.  I  was  proud  of  that  city  before  the  war,  it  was  a  city  of  rainbow  colours,  in  which  East  and  West  were  mixed,  a  city  of  sounds  from  all  over  the  world. You  could  walk  down  the  street  and  see  churches,  synagogues,  and  mosques.  You  could  hear  the  sounds  of  the  bells  and  the  muezzin.  All  of  us  felt  pride  in  it.


Before  the  war,  after  finishing  my  football  career  I  was  the  owner  of  a  gallery  and  I  couldn’t  have  been  happier.  The  war  returned  me  back  to  football.  As  everybody  knew  me  through  football  and  my  football  role,  I  realised  it  was  through  football  that  I  would  be  able  to  make  any  significant  impact.  The  decision  to  open  a  football  school  came  from  the  realisation  that  the  children  of  Sarajevo  were  endangered  the  most  by  war.  They  had  no  life,  activities,  playing  time,  fantasies,  nothing. We  all  love  football  so  much  in  this  country,  so  football  could  provide  an  opportunity  for  children  to  gather  and  to  start  dreaming  their  own  dreams,  even  in  war.


The  school  was  multi-ethnic  because  that  was  the  normal  thing  before  the  war.  We  all  grew  up  together.  We  all  had  mixed  marriages.  I  am  Orthodox,  but  married  a  Catholic.  My  daughter  married  a  Muslim  and  we  have  always  been  happy  about  that.  The  friends  that  I  was  playing  football  with  were  praying  in  the  mosque,  and  that  was  not  a  problem  of  any  kind  to  us.  The  mission  of  sport  is  a  human  one—it  does  not  know  any  borders.  We  made  the  announcement  on  the  radio  “Predrag  Pašić  opens  an  academy  for  future  champions  in  Sarajevo”.  We  expected  six  or  seven  kids  as  it  was  wartime,  and  the  circumstances  were  unbearable,  but  at  our  first  training  session  some  300  boys  showed  up.  That  left  us  speechless.  Those  children  gave  us  the  power  to  survive.  The  moment  we  saw  those  boys  in  training  and  saw  them  dreaming  about  having football  careers  in  the  future,  we  realised  we  were  on  the  right  path. Their  dreams  were  so  much  stronger  than  the  feelings  of  hate.


Every  day  of  the  war,  children  came  to  train  and  they  were  happy  to  come.  We  could  hear  the  sounds  of  the  war  outside,  the  shelling,  the  shots  of  the  snipers.  Some  of  the  children’s  parents  were  in  opposing  armies  but  because  of  the  power  of  football,  there  was  no  tension  on  the  pitch,  everyone  was  playing  together  peacefully.  The  children  simply  did  not  understand  hate.  They  saw  that  everyone  was  the  same,  and  this  idea  was  reinforced  through  the  unifying  power  of  sport.  I  have  always  believed  in  the  philosophy  of  sport,  those  ideas  around  fair  play  and  respecting  your  opponent.  Our  energy  was  coming  from  the  children,  from  their  desire  to  fight  all  that  was  happening  around  them.


Their  desire  to  have  a  normal  life,  in  spite  of  the  war,  was  the  same  desire  that  we  grownups  had.  This  desire  brought  us  together  and  gave  us  a  tremendous  strength  to  survive.  For  us  in  Sarajevo,  courage  manifested  in  the  daily  struggle  to  survive.


Every  citizen  of  Sarajevo,  in  my  opinion  was  a  hero,  every  single  day.  Our  acts  of  courage  were  the  struggle  for  food,  struggle  for  water,  through  the  desires  of  those  who  organised  cultural  community action events  in  spite  of  the  war.


Actually,  through  our  determination  to  try  and  live  as  normal  a  life  as  possible  in  spite  of  the  evil  that  was  happening  all  around  us. This  work  at  the  football  school  has  been  the  highlight  of  my  football  career.  Most  people  don’t  even  know  about  the  work  I    do  at  the  school—they  know  me  mostly  as  a  football  star—but  it  has  been  the  highlight  of  my  entire  life’s  work.  Now  we have  several  schools  across  the  country.  We  have  Bosniak,  Serb  and  Croat  kids—they  get  to  know  each  other,  learn  to  accept  differences.  They  travel  across  majority  lines  within  the  country  to  tournaments  and  play  together  when  we  pick  an  international  team. Kids  that  wouldn’t  even  get  the  chance  to  meet  are  playing  wearing  the  same  shirt,  on  the  same  team.


I  was  approached  a  few  years  ago  to  take  part  in  Football  Rebels,  a  documentary  series  with  Eric  Cantona  about  footballers  doing  something  positive  for  their  own  people.  At  first  it  was  very  difficult  for  me  to  tell  my  story,  but  then  I  saw  this  film  in  Paris  about  football  players  trying  to  do  something  great  off  the  football  pitch.  That’s  what  inspired  me  to  get  involved  with  the  Football  Rebels  series  and  speak  out.


We  do  not  see  enough  courage  today  in  Bosnia.  Unfortunately,  the  struggle  we  went  through  in  the  war  has  turned  us  into  observers  today:  observers  of  human  rights  violations,  of  segregation,  of  pillage.  We  have  developed  this  new  custom  from  the  war—to  be  satisfied  as  long  as  we  have  food  and  water.  We  don’t  seem  to  have  the  motivation  to  be  brave  again.


We  owe  it  to  the  victims  to  have  the  courage  to  change  the  legacy  of  the  war  and  Bosnia  today.